Opuntia ficus-indica es el nombre de la especie tipo de la familia de las cactáceas a la que pertenece el nopal. Este género consta de más de 300 especies todas oriundas del continente americano desde el norte de Estados Unidos de América hasta la Patagonia.

El nopal es una planta arborescente que puede alcanzar los 5 metros de altura. Está compuesta por cladodios carnosos y aplanados que simulan las hojas. En cada una de esas pencas se observan areolas de donde surgen los grupos de gloquidios, diminutas espinas como pelos barbados y delgados que desprenden de la planta, y se pegan fácilmente a la piel, causando irritación. Sus flores son grandes y abiertas, sus colores varían dependiendo de su especie y de la época de su formación; pueden ser blancas, amarillas, naranjas, rojas o púrpuras. El fruto del nopal se llama tuna.

Usos del Nopal

El uso del nopal es muy variado: jugos, dulces, paletas, ensaladas, guisos; lo encontramos también deshidratado en polvo en varios productos naturistas donde está generalmente combinado con linaza, frutas y cereales.

Producto originario de México, sus virtudes nutritivas y medicinales suscitan el interés de muchos países, principalmente Japón.

Nopal, uno de los símbolos de México

Por otra parte, el nopal es uno de los emblemas de México, ya que es uno de los elementos que conforman su bandera.

Según la mitología, *Huitzilopochtli convenció a su pueblo, los mexicas(aztecas) a dejar Aztlán para irse en busca de un territorio en él que fundarían su reino. La localización exacta del sitio perfecto les sería anunciada por la presencia de una señal particular: “un águila posada sobre un nopal devorando una serpiente. ”

Después de vagar durante 165 años, observaron esta señal en una isla del Anáhuac, en medio del lago de Texcoco y es así como en 1325 fundaron la ciudad de México Tenochtitlan (en náhuatl: Mēxihco Tenōchtitlān, deriva de “tetl”, piedra y  “nochtli”, tunas formando el significado de “sitio en donde crecen las tunas en la piedra”).

* Huitzilopochtli era la deidad principal de los mexicas. Su nombre proviene de las palabras “uitzilin”, colibrí, y “opochtli”, a la izquierda, lo que significa metafóricamente “guerrero resucitado” ya que los aztecas creían que tras su muerte, el guerrero se convertía en colibrí y que la izquierda era la dirección del sur, morada de los muertos.

Propiedades Medicinales y nutritivas del nopal

Durante su larga peregrinación, que los llevó a diversos lugares de climas hostiles, los aztecas consideraban tenían un aliado natural en el nopal que consideraban “planta de la vida” debido a su resistencia y al hecho que incluso cuando parece completamente seco puede dar vida a nuevas plantas.

Para el tratamiento de las fiebres bebían su jugo, para curar los labios agrietados aplicaban su mucus, utilizaban la pulpa para tratar la diarrea, las espinas para limpiar las infecciones, su fruto, la tuna, para eliminar el exceso de bilis, sus hojas en cataplasma para aliviar las inflamaciones y sus raíces para tratar las hernias, la irritación del hígado, las úlceras estomacales y la erisipela.

Hoy en día, sabemos que el nopal es rico en fibra y vitaminas, especialmente vitamina A, C y K, así como en riboflavina y vitamina B6 y que contiene, entre otros minerales, calcio, magnesio, potasio, hierro y cobre.

El nopal es utilizado en el tratamiento de la obesidad, la diabetes, la hiperglicemia, el colesterol y los trastornos gastrointestinales. Tiene propiedades antibióticas y, recientemente, una de sus sustancia fue utilizado sobre ratas portadoras de tumores cancerígenos. El cáncer no se detuvo por completo, pero el periodo de latencia de estos tumores se incrementó.

¿Donde conseguir nopal en México?

Encontrarás nopales en todos los mercados y puestos de frutas y verduras de México.

Con $ 10 – $15 pesos podrás comprar entre 5 y 10 pencas, el precio depende de su tamaño. Están presentadas listas para su consumo, ya que desprovistas de espinas, nada más hay que lavarlas bien.

Durante tu estancia en México, pruébalo y tomate un jugo de nopal cada mañana, si posible en ayunas. Al principio, puede ser que su aspecto baboso no te anime, pero al consumirlo unos días sentirás sus beneficios en tu organismo y comprobarás que contiene realmente virtudes increíbles. Si no te gusta tomarlo natural, prueba el “jugo verde”, una mezcla de nopal, jugo de naranja, apio, piña y perejil, está delicioso!

Productores de Nopal

En México, las principales regiones productoras de Nopal son la Delegación Milpa Alta (al sur de la Ciudad de México en el estado del DF, Distrito Federal), que celebra cada año en junio, la “Feria del Nopal“, y el municipio de San Martín Las Pirámides cerca de San Juan de Teotihuacan, cerca del sitio arqueológico (Estado de México, Estado de México), que organiza el mes de julio, la “Feria de la Tuna“.

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